Zwemmen was een van de acht sporten die werden beoefend tijdens de eerste Paralympische Spelen in 1960

Paralympische zwemmers tijdens Tokio 2020 nemen deel aan freestyle-, rugslag-, vlinder-, schoolslag- en medley-evenementen. Om ervoor te zorgen dat de competitie zo eerlijk mogelijk is, zijn atleten gegroepeerd op basis van hun functionele vermogen om elke slag uit te voeren in een proces dat bekend staat als ‘classificatie’. Atleten kunnen een fysieke, visuele of intellectuele beperking hebben. De regels van de Federatie Internationale de Natation (FINA) zijn aangepast om start in het water op te nemen voor sommige atleten en ‘tappers’ voor mensen met visuele beperkingen. Er zijn geen prothesen of hulpmiddelen toegestaan in het zwembad. Paralympisch zwemmen staat op de tweede plaats na paralympische atletiek wat betreft het aantal atleten dat aan deze evenementen deelneemt. De grote verscheidenheid aan ingezette zwemstijlen belichaamt het paralympische motto, Spirit in Motion, dat de sterke wil van elke Paralympiër weerspiegelt. Evenementen kunnen op verschillende manieren beginnen. Terwijl freestyle-, schoolslag- en vlinderraces meestal beginnen vanaf een startplatform, kunnen atleten al in het water zijn als ze moeite zouden hebben met het maken van een duikstart.

Evenementen die in het water beginnen, inclusief rugslag, beginnen meestal met atleten die een greep op het startplatform hebben geïnstalleerd. Atleten in deze evenementen kunnen een hulpmiddel zoals een riem gebruiken of starten terwijl ze een touw of handdoek in hun mond houden als het moeilijk zou zijn om de grip vast te houden vanwege een lichamelijke beperking. Hetzelfde geldt voor de finishlijn. Atleten die deelnemen aan schoolslag- en vlinderraces, waar het standaard gebruik is om de eindwand van het zwembad aan te raken, mogen de kant met een deel van hun bovenlichaam aanraken, afhankelijk van hun handicap. Atleten passen hun techniek ook aan om hun stoornis te compenseren. Atleten die bijvoorbeeld niet kunnen schoppen vanwege verlamming van de onderste ledematen, compenseren met spierkracht en bewegingen van het bovenlichaam. Sommige atleten met visuele beperkingen hebben moeite hun positie visueel te verifiëren. Bijgevolg verliezen ze tijd omdat ze niet in een rechte lijn kunnen zwemmen. Door herhaald oefenen, beheersen deze atleten methoden die passen bij hun eigen conditie en vaardigheden, bijvoorbeeld door een techniek te ontdekken die een goede balans biedt of door een deel van hun lichaam in contact te houden met een van de touwen die hun rijstrook markeren. Om de veiligheid van atleten te waarborgen die de wanden van het zwembad niet kunnen zien, kan een coach of andere assistent signalen geven vanaf het zwembaddek. Blinde atleten moeten een assistent hebben om te helpen bij het naderen van de eindwand van het zwembad, om een ​​bocht te maken of voor de finish van de race. Dit proces wordt tikken genoemd, waarbij de assistent op het hoofd of lichaam van de atleet tikt met een tikapparaat. De persoon die het signaal levert, wordt de tapper genoemd. Deze zwemmers moeten ook tijdens al hun evenementen een zwarte bril dragen.